其實,Apple應該買下Sony/Frederic Filloux

每隔三個月,在Apple發表當季財報之後,總是會引起一陣猜測,說Apple既然有那麼多現金在手,應該(或不應該)去買下哪家公司。

而根據最近一季(2017年第三季)美國證券交易所的資料顯示,Apple的「現金水位目前大約在2,620億美元左右。

讓我們用實際的例子來形容Apple多有錢:Apple可以用這些現金買下奇異(General Electric)、三星、或是荷蘭殼牌石油,或是買下法國股票市場上最大的公司LVMH和Total。

值得注意的是,這些現金有94%是在美國境外。如果這些錢被抓回美國,將會被課徵高達35%的重稅。所以不僅Apple,微軟、Cisco、Google、以及Oracle都有幾百億美元「藏」在海外。只有Trump總統佛心減稅,這些錢才有可能回流。

目前美國政府正在研議將這個稅率降到20%,但這些企業的目標應該不止於此。

這些企業對於國家經濟的貢獻,其實跟他們賺的錢都有點不成比例;但在這個「企業道德」層面,我們就先不加以評斷了。

美國各大企業的平均繳稅稅率比較;紅色代表「有待加強」。來源:L2inc.

為什麼Apple應該併購Sony?

對於iPhone來說,影像感測器是非常重要的組件。整體而言,光是手機產業就購買了市場上30%數量的CMOS影像感測器(CIS),更貢獻了高達69%的營業額(下圖中橙色較深的部分)。

這張圖表,來自法國科技研究機構Yole Developpement的一份報告:

也就是說,去年總共賣了2.12億支iPhone的Apple,正是這類晶片的全球最大買家之一。

而在影像感應晶片方面,主宰市場的供應商則是Sony,擁有高達42%的市佔率,遙遙領先三星的18%(較為詳細的報告內容下載)。

對於Apple來說,包括螢幕面板、玻璃、CMOS影像感測器等關鍵零組件的來源穩定性,是iPhone最大的隱憂之一。在Apple的一份相關財務報表中,就說明了供應鏈的重要性與複雜度。其中提到:

未來的營運績效,取決於本公司以合理條件取得足量組件的能力。

關於這方面的問題,請參閱這篇文章

https://tuna.press/?p=1780

以最近的例子來說,根據外界報導,iPhone X所使用的OLED螢幕、以及臉部辨識功能所需的TrueDepth攝影鏡頭,生產良率都有問題;這些狀況也凸顯了Apple供應鏈的脆弱程度。

為了解決這類問題,Apple採取了兩個措施:

  • 同意付給主要供應商大筆預付現金:2016年為了確保長期供應合約,Apple一共付出了66億美金;

  • 透過自行設計和契約生產方式,來取得越來越多的關鍵組件項目。

舉例來說,Apple以一石兩鳥的方式(雖然那顆石頭很貴)來生產自己的影像訊號處理器(Image Signal Processing,ISP):

  1. 針對自己的軟體規格,設計出專屬的ISP晶片;

  2. 確保供應鏈提供不中斷的貨源。

不過,這樣的策略並不適用於比ISP更複雜、更難製造的影像感測器或DSP(專用於處理聲音訊號的晶片)。

如果Apple能併購Sony,將可以獲得一個莫大的優勢:直接取得業界最先進的訊號處理晶片,一舉超越所有手機競爭廠商。至少在照相功能上,面對Samsung Galaxy或Google Pixel手機時有更多競爭籌碼。

在這個過程中,Apple甚至還可以「順便」進攻利潤豐厚的高階相機市場;因為目前Sony的Alpha 7和Alpha 9系列都相當受歡迎,甚至威脅到了Canon和Nikon等傳統數位單眼相機廠商的地位。

除了運用Sony單眼絕佳的低光度拍攝能力之外,Apple也可以讓這些相機改用iOS系統,以便於橋接App Store中數以萬計的攝影工具程式。如此一來,這些相機就成了同類產品中的「最新品種」,甚至有可能顛覆整個高階單眼相機的市場。

其實只要把招牌上的公司名字改掉就好了。

進軍其他娛樂領域

如果Apple買下Sony,還可以同時取得索尼影視娛樂股份有限公司(Sony Pictures Entertainment Inc.,SPE)的資產,以及製作和發行影視節目的權利;藉由包括四集總票房高達14億美元的「蜘蛛人」等節目,SPE每年的營業額高達80億美元。

以SPE為基礎所建立的「Apple影視娛樂公司」(當然是假設的),將會是好萊塢前六大電影製作公司之一,市佔率大約和20世紀福斯公司(20th Century Fox)一樣,都在10%左右。

如此一來,再加上來自iTunes影音商店、Apple TV、iPad、以及iPhone的助力,無論叫做APE或SPE都可以活得更好(不過目前迪士尼的執行長Bob Iger還在Apple的董事會中,希望他不會介意這件事)。

近年來,自製節目已經成為Amazon和Netflix這類公司的差異化重點,所以如果Apple能擁有自己的影視和音樂製作能力(目前Sony Music的市佔率為22%),在這個領域將會有更高的競爭優勢。

在遊戲主機方面,Sony的Playstation系列以高達57%的市佔率、以及約200億美元的營業額稱霸市場;PS4的銷售量,是微軟Xbox的2倍、任天堂Wii的4倍。

編按:Apple曾經在1990年代跟日本Bandai公司合作開發過一款名為「Pippin」的遊戲機,但並沒有成功。不過,這也證明Apple至少曾經想要跨足這個市場,也有相關的技術能力。

事實上,原本市場上的一些掌上型遊戲機,後來大部分是被iPhone取代的;而現在的Apple TV某種程度上也可以算是一種iOS遊戲主機。

所以,如果Apple能與包括數千萬玩家、數十萬開發者的PlayStation生態系直接連結,將有助於iPhone和iPad在運算與繪圖能力方面更上一層,並且進一步擴大潛在市場規模。

總而言之,現在的「Sony帝國」中有太多Apple用得上的資源。除了上述的部份以外,例如Sony的電視機產品,和Apple TV就會是絕佳的搭配;Sony的VR(虛擬實境)裝置也可以和iPhone整合。甚至Apple還可以推出以Sony產品為基礎的顯示器系列。

編按:Apple在1980年代後期推出、極受好評的13吋AppleColor顯示器,使用的正是Sony的Trinitron映像管。

AppleColor High-Resolution RGB Monitor. Source: Wikipedia

所以?

好吧,如果Apple真的想買Sony,那得花多少錢?

目前Sony的市值是470億美元,Apple則是7,960億。所以,即使Sony股東想多賺一點,Apple應該也不會拿不出來,而成交金額應該也還上不了「世紀交易」的排行榜才對。

好公司,不買嗎?