捲土重來的Apple產品預測理論/Jean-Louis Gassée

最近,有一些曾經好像已經死透的「殭屍概念」又重新出土了。這些概念總是每隔一段時間又會捲土重來一次;既然我們殺不死它,那不如就再給它一次機會好了。

「Apple TV智慧型電視機」

讓我們從「Apple TV智慧型電視機」開始好了。這裡指的不是搭配極簡派遙控器、最近一代已經可以看4K電視的小黑盒子:

……而是大大一台的75吋4K智慧型電視機

也有網站預測,Apple可能「因為Trump總統的關係」,真的會做他們自有品牌的電視。

要抓這種預測理論的漏洞不難;但說實在話,現在的所謂「智慧型電視」並不好用,使用介面都最好能做得更簡單、更精緻。

雖然Apple TV黑盒子的遙控器被很多人嫌「極簡得過了頭」、也不見得好用,但如果拿它來跟典型的LG或Samsung遙控器比較一下:

或許我們可以說Apple TV的遙控器「太簡單」(見先前圖片),但LG的遙控器設計(上圖)簡直就是「不想給人用」了。

更重要的是,遙控器的主要用途應該是「讓我們看電視」,而不是「讓電視看我們」。關於智慧型電視可能影響使用者隱私的討論,可以參考這兩篇國外文章(),或者這兩篇報導(按:中文文章由編輯增補):

如果Apple真的要做這類產品,改善隱私權保護是一個可以多加著力的地方,而且這個產品必須具備「不花腦筋就能使用」的設計。

過去,有業界專家不斷預測Apple會做電視機;但過去的推論都有兩個很大的缺陷:

1. 分開好,還是合起來好?

首先,讓我們來拆解一下目前常見的智慧型電視機:大多都是由一組「沒什麼智慧」的面板、和一組「比較有智慧」的控制盒所組成的。控制盒通常也是一部小電腦,它可以接收遙控訊號、跑一些小app(Netflix或YouTube之類的)、再加上一個網頁瀏覽器等等。

然而,「沒智慧」的面板部分通常壽命都很長,十年八年並不稀罕;但如同電腦業界的經驗法則告訴我們的,「有智慧」的控制盒通常壽命都只有兩年,然後就過時了。

從Apple TV黑盒子的發展軌跡,我們可以發現Apple的路線是讓螢幕和控制盒彼此獨立;當處理器或網路硬體有更新的技術出現時,只要把黑盒子換掉就好,不必更換整個螢幕。

也因為如此,AmazonGoogle都採用了相同的產品策略,將控制盒和螢幕分開。如果這樣是對的作法,Apple何苦又要去做「二合一」的智慧型電視?

2. 好多盒子

另外一個問題,則是來自電視系統商的(另外一個)接線盒子。如果要串接起來,Apple智慧型電視(有它自己的整合控制盒)必須能解讀來自這些接線盒的訊號、或是直接取代接線盒的功能。

然而,即使技術上做得到,各家電視系統商也不會同意這麼做;因為這樣一來,就等於把整個訊號、解碼、解讀互動內容的控制權拱手送給了Apple。

如果系統商的接線盒和Apple TV黑盒子有機會整合,其實也是好事;但是……在目前的環境下,還不太可能。

捨x86,就Ax處理器?

另外一個常常捲土重來的說法,就是Mac電腦將會捨棄Intel x86處理器,而改用與iPhone/iPad相同的Ax處理器。

之所以會有這個說法,Apple自己得負一點責任。幾年前在發表A9和A9X處理器的時候,Apple的行銷副總裁Phil Schiller自己用了「具有桌機等級運算能力」的說法;而最新一代的A11 Bionic處理器更是「超越了MacBook Pro處理器的效能」。

上述的說法或許有一些道理在,但筆電和手機的使用情境、以及兩個運用環境中的使用基準是不一樣的,很難直接用「跑分」的方式來比較。

編按:關於「Apple筆電會採用Ax處理器嗎?」的話題,請參閱先前的這兩篇文章:

https://tuna.press/?p=2194

https://tuna.press/?p=3247

所以x86要出局了嗎?個人認為還不會。

規模上的障礙

讓我們先從數字上的分析看看。根據Apple官方的最新一季財報,我們大概可以估計出下一年度的Mac和iOS設備銷售量。

在2018年中,Apple預計可以賣出超過2億5,000萬部iOS設備,Mac電腦則是大約2,500萬部。有了這個高達10倍的數量差異,Apple當然會把重心放在前者,全力發展供iPhone、iPad、Apple Watch、甚至其他類似產品使用的Ax處理器上。

然而,發展這些產品最大的障礙並不是處理器,而是軟體。由於Apple一手掌握了編譯器和低階虛擬機器的技術,所以如果他們想要「無縫接軌」從x86處理器轉換到Ax上,並不是不可能的。

然而,外界眾多的軟體開發者手上,並沒有跟Apple一樣的大把鈔票和資源。即使有電腦版的Mac App Store商店、而且Apple將它經營得還算不錯,但開發者要賺大錢終究並不容易。

如果Apple忽然宣布要大舉轉換到Ax處理器,這些開發商應該都會跳腳才對。

「專業級Mac電腦」

不僅如此,外傳Apple將會在2018年推出「大卡車」等級的專業版iMac Pro、以及模組化設計的高階Mac Pro給開發者、或是內容產業等重度用戶;對於這些用戶而言,「耗電量」是相對比較不重要的考量。

然而,Ax卻是一顆以省電、低發熱為最高優先之一,必要時可以犧牲效能的處理器;如此一來,是否還能滿足高階用戶的需求?

筆者個人的看法是,Apple會繼續針對Ax處理器開發軟硬體,以達成執行長Tim Cook讓iPad成為「個人電腦的未來方向」的目標;但Ax仍只會用在個人隨身設備上,而Mac系統暫時仍然只會使用x86處理器。

總之,這些「殭屍概念」仍會一直存在,而且隨者Apple推出更多新產品,舊的概念會復活、新的概念更會誕生。雖然這些「預測」有時候很誘人,但並不一定切合實際。

但有時候幻想一下也不是壞事,說不定哪天就成真了。