掌握「現金流」才是創業的關鍵所在/洪聖倫

去菜市場賣番茄,對比成立一個創新創業團隊搞網路,誰比較有前途?答案是:看誰未來的自由現金流量大。

說起創業,目前在全球的風潮大概都暗指「創新創業」,跟科技、網路、軟硬整合相關;不過我們都知道,創業還是有比較傳統的項目,像是開店做生意、做國際貿易搞買賣、蓋工廠生產東西等等。

生意無關好壞,就看你能從中獲取多少現金流而定。

很多年輕人已經不願意投入所謂「傳統」生意;一方面或許是因為潮流的關係,二方面大概或多或少覺得這些傳統生意不性感、很無聊、很辛苦。

其實,創業無論項目為何,無論初衷、理念、動機是什麼,最終的本質都在追求「現金流」;換句話說,生意無關好壞,就看你能從中獲取多少現金流而定。

現金流的概念就如同字面上含義一樣,把錢想像成流水一般;因為它的本質確實就是流動的概念。

以前上班的時候,你只會感覺錢是固定匯入的;但創業後你會發現,錢只是工具般的流動,好不容易從上一手拿到錢,轉個身又給出去了。

關於現金流的概念中,「自由現金流」(free cash flow)其實才是更重要的核心;在財務上的定義比較繁瑣,總之它想表徵的不僅僅是「現金流」本身,還有「自由」二字。

怎麼樣才算是「自由現金流」?

簡單說,它就是「可任意自由支配的現金」。

舉個例子,你每個月收入是5萬塊,這顯然不是真正的「可支配所得」;你至少可能要扣除掉固定的房租10,000元、水電1,000元,三餐加飲料費用可能是20,000元,幫車子加油可能是3,000元。

如此一來,真正能讓你自由選擇支配的現金其實僅剩16,000元(50,000-10,000-1,000-20,000-3,000=16,000),這16,000元對你而言就是自由現金流。

對比公司來說,概念上也大致相同。你今年淨賺100萬盈餘;但你算了算,平均每一年還要固定投入80萬在廠房與設備上,才能追趕得上競爭對手,那你其實只擁有20萬的「自由現金流」。

此外,像是稅金與給銀行的貸款利息,這都是一定要預留下來的現金支出,也要從現金流中扣除。

線性與爆發性

在一般認知裡,傳統生意就是一種線性成長的狀態,比較難有爆發性成長;而當今火紅的創新創業,固然有較長的燒錢時間,然而一旦到達某種破口,其成長將是指數型態的爆炸性成長,「估值」自然也有驚人的膨脹幅度。

只是說,多數年輕人都只看到成功案例的「樂透」紅利,卻忽略了創新創業也具備高度失敗風險的殘酷現況。

說真的,創新創業不是一般人能做的事;因為它的不確定性太高,以至於你無法衡量正向現金流是否會產生,更遑論去估算現金流的規模。

反過來說,去菜市場賣番茄雖然無聊,但現金流相對穩定好預估;也就是說,經營2-3個月後你大概就可以算得出來,平均每個月你能從中獲取多少營收。而如果你複製這樣的模式到不同菜市場,2個點就是2倍收入、5個點就是5倍收入,具有較為線性的可衡量基礎。

因此應該這樣說:99%的創新創業個案,最終的財務表現將會比你去菜市場賣番茄要糟得多;只有1%的創新創業個案,其未來自由現金流的膨脹速度會遠高過賣番茄的N倍。

這裡得再次強調,刻意挑選兩種非常截然不同的事業型態來做比較,目的是凸顯自由現金流量才是創業本質的觀念,而沒有誰好誰壞的問題。

品牌還是代工?現金流才重要

所以,張世仁從逢甲開始賣章魚小丸子,17年後他從這個小攤車滾出自己超過10億的身價。現在,他只要憑著自己豐沛的現金流不斷投資;無論是房地產、股票、或是自己成立新品牌的赤鬼牛排,甚至投資創新創業團隊。

即使失敗,他背後的自由現金流也能持續支撐他的夢想,這就是建立傳統線性生意的好處:逐步建立穩定的現金流來源,然後累積好充足的子彈,瞄準快速移動的大象,隨時可以出手。

再拿最典型的迷思來看,做「品牌」比較有搞頭,還是做「代工」比較有搞頭?

很多團隊一開始就立定心願要自己做品牌,覺得代工這條路是辛苦又低利潤的。事實上,媒體與代工業常常戲稱他們都是「茅山道士」(毛利3-4%),做品牌利潤當然雄厚很多。

然而,鴻海以「代工王」之姿,入主了擁有高度品牌力的日本夏普,靠的是什麼?就是豐沛的自由現金流不是?落寞企業的命運,最終不免淪為「資本說話」的窘境,誰還會說做代工沒前途?誰擁有的現金流大才是關鍵。

所以說,做任何行業,都不要小看自己。就像巴菲特常常誇讚比爾蓋茲是聰明人,甚至還說過「就算他去賣熱狗,也能成為全球的熱狗王」;同樣的邏輯,賣炸雞、賣衣服、賣塑膠花,有人可以成為全球炸雞連鎖店老闆,有人可以變成快時尚的集團先驅,有人則成了東方首富。

其道理就是不斷運用現金流威力,用資本佔據各式各樣的事業與服務;深入你的生活與每個角落,等有充分的自由現金流,可以承擔得起夠大的損失與風險,他們才會冒險去做更為創新的事,佈局在未來每一隻黑天鵝上。

你說,創新創業最終是否依然需要仰賴這些資本?自然是的。

換言之,如果你並不真正清楚你自己在做什麼,只是一昧追求創新創業可能帶來的暴富機會,我認為這樣的創新創業既不踏實,也不值得鼓勵。

資本配置的重要性

反正終究是為了建立現金流,對一個沒身家、沒太多資源的你,如果真的想創業,我的建議是你應該踏實的找個能產生正向現金流的小事業做起,不要好高騖遠立刻要越級打怪。除非你承擔得起創新創業失敗的後果、或者你失敗後還能找到出路活下來,那就是可嘗試的。

最後補充一下「廣義的現金流」。除了來自正常管道的「營收」之外,其實「舉債」與「增資」也是一種;不過那未必是健康的方式,也都帶著副作用,需要特別注意。

然而,手上握著大筆現金通常不是壞事;只要投資得宜,小事業很快就能翻身成為大事業。甚至透過入股或購併的方式,讓自己快速成長,再利用成長後翻倍的現金流反覆操作,那也可以使自己在2-3年內有非凡的光景。

電影「食神」裡面有段對話是這樣說的:

史提芬周:「首先就開間店面來做生意!」

火雞:「嘩!那我不就可以換部最新的卡啦OK!」

鵝頭:「火雞,講出來都不怕人家笑話!當然是先買層樓收租嘛!這叫高竿!」

史提芬周:「話是沒錯!不過如果是我呢,我會先開分店,一間變兩間,兩間變四間,四間變八間,八間之後上市,上市之後再集資!接著炒股票!搞房地產!接下來再分拆上市,到時光是收股息我就削翻啦!」

巴菲特曾說過,「資本配置能力」是一個經理人最重要的課題。從上述對話中,我們可以看到,普通人賺到錢只想花掉享受、稍微有點理財能力的人則會想到要投資,但厲害的企業家會知道如何將小現金流轉成更大的現金流。

「資本配置能力」是一個經理人最重要的課題。

而現金流最終的銜接目的地,就是資本市場。因為資本市場能給你的現金流數十倍、數百倍的本益比,用高股價來表彰你的企業價值;那時候要取得更大資本的現金做投資,都不再是什麼困難的事。

創業的本質是追求現金流,不要對行業別有迷思;毛利高低不代表一切,小生意也能變成大生意,生意終究看人做。

掌握資本、掌握自由現金流,你就能主宰商業世界。